Breaking an image into fragments is something that has been exploited to such an extent since the invention of collage and the surging of Dada, that I sometimes have the feeling that it has had an easily noticeable effect on the way we look at pre-modern art; an acquired taste that makes us prefer cut out fragments of old paintings and sculptures than the whole work in all its complexities. Postcards on sale in museum shops illustrate this to perfection, responding to customers preferences with images of the most popular fragments of the most popular paintings…

I’ve long been fascinated by the reconstructed fragments of Manet’s Execution of Emperor Maximilian at the National Gallery in London, which was cut into pieces to be sold off separately and only recently reassembled, leaving raw canvas where the missing parts should be. The image of the raw canvas immediately puts imagination to work and Manet’s painting becomes partly one’s own, which makes it much more interesting than other versions that Manet did of this same theme that have survived whole.

But my all time favourite is a surviving fragment of a painting of Herodias by Francesco del Cairo in the Metropolitan in New York. Herodias has been delivered the head of Saint John the Baptist, who she plotted to kill, and is sewing his lips together as an act of revenge. The saint’s head, which would have originally been in the painting, is not to be seen though we can place just where it would have been, now outside the canvas, guided by the beautifully painted hand that seems to sew gracefully. Herodias lets her beautiful, if slightly masculine, head fall back in the ecstasy of the lustful revenge in what could be interpreted simply as a portrait of a woman who finds the greatest pleasure in sewing in front of some of the best painted draperies around. Make what you want of it.

 

 

 

francesco_del_cairo_herodias_metropolitanFrancesco del Cairo, Herodias, circa 1635.Image: www.metmuseum.org 

 

 

 

Desintegrar una imagen en fragmentos es algo que se ha explotado en tal grado desde la invención del collage y el surgimiento del Dada, que a veces tengo la sensación de que que ha tenido un efecto fácilmente detectable en la manera en que miramos el arte premoderno; un gusto adquirido que hace que prefiramos fragmentos extraídos de las pinturas y esculturas antiguas antes que la obras completas en todas sus complejidades. Las postales que se venden en las tiendas de los museos ilustran este fenómeno a la perfección en el modo en que responden a la preferencia de los clientes por las imágenes con los fragmentos más populares de las más populares pinturas.

Hace tiempo que me fascinan los fragmentos reconstruidos de La ejecución del Emperador Maximiliano de Manet que está en la National Gallery de Londres, que fue troceada para que los trozos fuesen vendidos por separado y que sólo recientemente ha sido reintegrada, dejando el lienzo crudo donde deberían estar las partes desaparecidas. La imagen del lienzo crudo sirve para poner a funcionar la imaginación de inmediato, y la pintura de Manet se vuelve de pronto de uno mismo y con ello mucho más interesante que las otras versiones que hizo Manet del mismo tema y que han sobrevivido íntegras.

Pero el que más me gusta es el fragmento que sobrevive de una pintura de Herodías de Francesco del Cairo en el Metropolitano de Nueva York. Herodías ha recibido la cabeza de San Juan Bautista cuya muerte ha tramado, y en acto de venganza le está cosiendo los labios. La cabeza del Santo, que originalmente debía estar dentro de la pintura, no podemos verla aunque sí intuir justo el sitio donde estaría, fuera del lienzo, guiados por la mano magníficamente pintada que parece coser con gracia y desenfado. Herodias deja que su hermosa, si bien algo masculina, cabeza caiga hacia atrás atrapada en el éxtasis de su lujuriosa venganza en lo que podría interpretarse simplemente como el retrato de una mujer que encuentra el mayor de los placeres en la costura; eso si, delante de algunos de los telares mejor pintados que he visto. Cada cual que vea lo que quiera.

 

 

 

 

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Edouard Manet, Execution of Emperor Maximilian, 1867 -68. Image: www.nationalgallery.org.uk

 

 

 

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Another version of the Execution of Maximilian by Edouard Manet / Otra versión de la Ejecución de Maximiliano de Edouard Manet. Image:  www.wikipedia.org