Wherever there is a discussion about the use of optics in Western painting the name Johannes Vermeer never takes long to arise. It’s easy, and even fun from our perspective as people who came to a world saturated with photographs, to spot recognisable characteristics of photographic images in Vermeer’s paintings: people caught in the middle of actions, the hazy sensation of out of focus elements, the apparent gigantism of people that are close to the camera…

 Historians have also searched for evidence of Vermeer’s knowledge and use of the camera obscura or other optical devices besides the paintings themselves, such as his more than likely acquaintance and collaboration with his neighbour Antonie Van Leeuwenhoek, an expert in optics known for his improvements to the microscope, and his reluctance to have anyone visit his studio.

 But what I find really interesting is the fact that more often than not Vermeer’s paintings are like representations of camera obscuras themselves: One or some people inside a box room with light coming from a single source. It’s almost like there’s some kind of occult mind game similar to that in Velázquez’s Las Meninas… Vermeer is inside a box with a hole in it that allows light to come in so that he can trace the image of some people inside a box with a hole in it that also allows light to come in… the image of the street or landscape outside the window is somehow present in its absence.

 

 

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17th century illustration of a camera obscura by Athanasius Kircher.
Ilustración del siglo 17 de una camera obscura obra de Athanasius Kircher.

Image: www.reframingphotography.com

 

 

Donde quiera que se trate el asunto del uso de la óptica en la pintura occidental podemos estar seguros de que más pronto que tarde surgirá el nombre Johannes Vermeer. Es fácil, e incluso divertido desde nuestra perspectiva de personas que se encontraron un mundo saturado de fotografías, identificar características reconocibles de la imagen fotográfica en las pinturas de Vermeer: personas atrapadas en mitad de una acción, la sensación brumosa de los elementos desenfocados, el aparente gigantismo de personas que están cerca de la cámara…

 Algunos historiadores también han buscado evidencia de los conocimientos y el uso de la camera obscura u otros inventos ópticos por parte de Vermeer más allá de las pinturas en sí mismas, como su más que probable amistad y colaboración con su vecino Antonie Van Leeuwenhoek, un experto en óptica conocido por sus mejoras al microscopio, y su renuencia a recibir visitas en su estudio.

 Pero lo que encuentro realmente interesante es el hecho de que en la mayoría de los casos las pinturas de Vermeer son como representaciones de la camera obscura en sí mismas: una o mas personas dentro de una caja-habitación con una única fuente de luz. Es casi como si hubiera algún tipo juego mental oculto similar al de Velázquez en Las Meninas… Vermeer está dentro de una caja con un agujero que permite entrar la luz para que el pueda calcar la imagen de unas personas que están igualmente dentro de una caja con un agujero por el que igualmente entra la luz… la imagen de la calle o el paisaje que hay fuera de la ventana está de alguna manera presente en su ausencia.

 

 

 

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Five paintings by Jan Vermeer showing compositions supposedly as projected into a camera obscura and representing a small room with a single light source similar to the inside of such a contraption.

Cinco pinturas de Jan Vermeer que muestran composiciones supuestamente como se proyectan al interior de una camera obscura y que representan una pequeña habitación con una única fuente de luz similar al interior de tal artilugio.

Images:

www.imageismagic.blogspot.com
www.commons.wikimedia.org